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As senhoras barbudas

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No nosso quintal da frente temos um ninho ocupado de formigas Pogonomyrmex rugosus para a colheita de sementes. O calor do tempo as fez sair pela primeira vez na semana passada, e de vez em quando saio para ver o que elas estão fazendo. Muita escavação, parece.

Pogonomyrmex é grego para “Formiga barbuda”, nomeada há 150 anos pelo mitromecologista austríaco Gustav Mayr para a espessa escova de pêlos na parte de baixo da cabeça. Os entomologistas referem-se carinhosamente a estes insectos omnipresentes do deserto como “Pogos”. O que faz a barba?

É uma ferramenta de construção, e que é especialmente útil em climas secos e arenosos. Como qualquer um que tenha feito castelos de areia pode atestar, a areia seca não se aglomera, ela apenas se desfaz. Em contraste, a areia húmida é fácil de transportar. Os grãos grudam juntos e podem ser transportados como um grande tufo, como este. As formigas do deserto não têm o luxo da areia molhada durante a maior parte do ano. Tiveram de improvisar, e o que elas inventaram foi a barba, ou psammophore. É um pequeno cesto na parte inferior da cabeça feito de pêlos duros.

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Temos uma espécie diferente de formiga colhedora lá atrás, a menor P. desertorum. Como a maioria dos Pogonomyrmex, eles também têm um psammophore bem desenvolvido. Eu tirei uma série de fotos de ação de psammophore durante o fim de semana, enquanto trabalhadores carregavam diligentemente pedaços de terra escavada para fora de seu ninho. (Isto foi mais fácil do que fotografar as colheitadeiras em bruto. O melanheiro P. desertorum é muito, muito menos inclinado a picar fotógrafos intrometidos, e deixe-me dizer-lhe, as picadas de Pogo são uma marca muito interessante de dolorosas).

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Leve em conta o quão apertado o pacote de areia solta é mantido sob a cabeça. A mesma foto, recortada, mostra como funciona. The long hairs of the psammophore hold loose sand grains in place:

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Dumping the load:

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And a quick clean before heading back into the nest:

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All those bucketloads of sand add up. Here’s a mound made by a different species, the western harvester ant Pogonomyrmex occidentalis:

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What most intrigues me about psammophores is that lots of completely unrelated groups of desert ants have them. Apparently psammophores evolve at the drop of a hat, although this is perhaps not too surprising. Most ants already have hairs of some sort on the underside of the head. Antweb.org mostra várias destas outras formigas barbudas em suas galerias:

p>Dorymyrmex exsanguis
Pheidole psammophila
Messor lariversi
Myrmecocystus wheelerip>Inicialmente, as formigas machos não cavam. Essa tarefa é reservada para as fêmeas, por isso são as formigas que são barbudas.

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