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De onde vieram os vírus?

Ed Rybicki, um virologista da Universidade da Cidade do Cabo na África do Sul, responde:

Traçar a origem dos vírus é difícil porque eles não deixam fósseis e por causa dos truques que eles usam para fazer cópias de si mesmos dentro das células que invadiram. Alguns vírus têm mesmo a capacidade de coser os seus próprios genes nos das células que infectam, o que significa que o estudo da sua ascendência requer desanexá-la da história dos seus hospedeiros e outros organismos. O que torna o processo ainda mais complicado é que os vírus não infectam apenas humanos; eles podem infectar basicamente qualquer organismo – de bactérias a cavalos; algas marinhas a pessoas.

P>P>Pelos vistos, os cientistas têm sido capazes de juntar algumas histórias virais, com base no fato de que os genes de muitos vírus – como aqueles que causam herpes e mono – parecem compartilhar algumas propriedades com os genes das próprias células. Isto poderia sugerir que eles começaram como grandes pedaços de DNA celular e depois se tornaram independentes – ou que estes vírus surgiram muito cedo na evolução, e alguns de seus DNA ficaram presos nos genomas das células. O fato de alguns vírus que infectam humanos compartilharem características estruturais com vírus que infectam bactérias pode significar que todos esses vírus têm uma origem comum, datada de vários bilhões de anos atrás. Isto destaca outro problema com o rastreamento da origem dos vírus: a maioria dos vírus modernos parece ser uma manta de retalhos de pedaços que vêm de diferentes fontes – uma espécie de abordagem “mix and match” para a construção de um organismo.

br> O fato de vírus como os mortais vírus Ebola e Marburg, assim como os vírus distantemente relacionados que causam sarampo e Raiva, só são encontrados em um número limitado de espécies sugere que estes vírus são relativamente novos – afinal, estes organismos surgiram um pouco recentemente no tempo evolutivo. Muitos desses “novos” vírus provavelmente se originaram em insetos há muitos milhões de anos e em algum momento da evolução desenvolveu a capacidade de infectar outras espécies – provavelmente como insetos interagindo com eles ou alimentados por eles.

br>HIV, que se pensa ter surgido pela primeira vez em humanos nos anos 30, é outro tipo de vírus, conhecido como um retrovírus. Estes vírus simples são semelhantes a elementos encontrados em células normais que têm a capacidade de se copiar e inserir em todo o genoma. Há uma série de vírus que têm uma maneira similar de se copiar – um processo que reverte o fluxo normal de informação nas células, que é de onde vem o termo “retro” – e sua maquinaria central de replicação pode ser uma ponte das formas de vida originais neste planeta para o que conhecemos como vida hoje. Na verdade, nós carregamos entre nossos genes muitos retrovírus “fossilizados” – à esquerda da infecção de ancestrais distantes – que podem nos ajudar a traçar nossa evolução como espécie.

Então existem os vírus cujos genomas são tão grandes que os cientistas não conseguem descobrir de que parte da célula eles teriam vindo. Tomemos, por exemplo, o maior vírus até agora descoberto, o mimivírus: seu genoma é cerca de 50 vezes maior que o do HIV e é maior que o de algumas bactérias. Alguns dos maiores vírus conhecidos infectam organismos simples como as amebas e as algas marinhas simples. Isto indica que eles podem ter uma origem antiga, possivelmente como formas de vida parasitárias que depois se adaptaram ao “estilo de vida do vírus”. Na verdade, os vírus podem ser responsáveis por episódios significativos de mudança evolutiva, especialmente em tipos de organismos mais complexos.

No final do dia, no entanto, apesar de todas as suas características comuns e capacidades únicas de copiar e espalhar seus genomas, as origens da maioria dos vírus podem permanecer para sempre obscuras.

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