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Frederick William I

O filho do eleitor Frederick III de Brandenburg e de Sophie Charlotte de Hanover, Frederick William I nasceu em Berlim em 15 de agosto de 1688. Em 1701, seu pai foi nomeado rei da Prússia pelo imperador Carlos VI. Criado em uma corte que se esforçava para alcançar um cultivo e um nível de exposição material muito além do que isso significava, Frederick William recusou-se a participar da vida elegante ao seu redor e passou seu tempo livre caçando e bebendo grandes quantidades de cerveja. Quando chegou ao trono após a morte de seu pai em 1713, ele mudou sua casa para um punhado de quartos no canto do palácio; ele entregou o resto da enorme estrutura ao uso de vários ministérios e transformou os jardins de prazer em um campo de desfile. Daí em diante, o trabalho duro, a parcimônia e a voz do sargento de perfuração caracterizariam a Prússia.

parcialmente por razões de economia, em parte porque ele não confiava em ninguém, Frederick William estava determinado a estabelecer um governo puramente pessoal. Os ministros de seu pai foram demitidos, e seus sucessores foram instruídos a dar seus relatórios ao rei por escrito. Assim, todas as grandes decisões foram, em última análise, tomadas pelo próprio Frederick William.

Frederick William tinha chegado ao trono convencido de que a Prússia estava em perigo de ser engolida pelos seus vizinhos mais poderosos. Determinado a evitar isso, ele começou a fortalecer o seu exército. Em 1715 ele reentrou na Grande Guerra do Norte contra a Suécia. Mas embora essa campanha tenha resultado no ganho de uma parte da Pomerânia ocidental, as deficiências do pequeno (menos de 40.000) exército prussiano eram gritantes. Não disposto a alienar a nobreza prussiana, que insistia que seus camponeses não podiam ser poupados de seu trabalho obrigatório para fazer o serviço militar, Frederick William concentrou-se em contratar tropas no exterior. Só em 1733 ele estabeleceu o sistema cantonal, que permitia aos regimentos recrutar entre os camponeses e trabalhadores artesanais de seus distritos de origem. No final de seu reinado, o tamanho do exército havia dobrado e estava em segundo lugar apenas em número em relação ao imperial. Dois terços dos efetivos prussianos, entretanto, eram estrangeiros.

Para financiar suas forças militares, Frederick William iniciou novos procedimentos governamentais tanto para os gastos quanto para a arrecadação de receitas. O primeiro foi feito com a criação do Diretório Geral de Finanças (1723), que deveria aprovar todos os pedidos de dinheiro. O último foi conseguido substituindo a taxa feudal (uma taxação que a nobreza na prática não mais rendia) por um imposto sobre a terra detida pelos nobres; cobrando impostos de forma mais eficiente do campesinato; e colocando impostos especiais não apenas sobre importações de luxo, como café, chá e açúcar, mas sobre a maioria dos alimentos básicos. Através destas medidas, o rendimento anual do Estado aumentou em 250 por cento.

Parte de um processo geral de consolidação, as reformas administrativas que tornaram possíveis estes ganhos financeiros foram em grande parte de natureza operacional. Foram definidos âmbitos de responsabilidade e foram responsabilizados funcionários específicos pelo funcionamento de vários departamentos; em suma, uma classe de funcionários amadores, a tempo parcial, foi transformada em uma burocracia que servia ao Estado, com funcionários nobres recentemente castigados no topo e funcionários aposentados não-comissionados na base. Houve também pequenas reformas judiciais e tentativas limitadas de melhorar o lote dos camponeses nas terras da coroa. Cerca de 17.000 protestantes, expulsos de Salzburgo, foram instalados na Prússia Oriental, para o considerável ganho daquela província subpovoada.

Na segunda metade da década de 1730, era evidente para a maioria dos observadores contemporâneos que o trabalho de 20 anos tinha criado um exército formidável, apoiado por uma tesouraria completa. Mas o Rei, apesar de uma disputa em desenvolvimento com o império sobre a província de Berg, não pôde ser persuadido a usar os seus recursos. Os seus últimos anos foram dominados por uma preocupação cada vez mais bizarra com a sua guarda palaciana de gigantes e com uma briga ardilosa com o seu filho e herdeiro, Frederick. Frederick William I morreu em Potsdam em 31 de Maio de 1740.

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