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Hummingbirds Are Where Intuition Goes to Die

Quando Margaret Rubega leu pela primeira vez sobre como os beija-flores bebem, ela pensou para si mesma: Isso não pode estar certo.

Os beija-flores bebem o néctar usando línguas tão longas que, quando retraídas, enrolam-se dentro da cabeça dos pássaros, à volta dos seus crânios e olhos. Na sua ponta, a língua divide-se em duas e as suas extremidades exteriores curvam-se para dentro, criando dois tubos que correm lado a lado. Os tubos não se fecham, por isso as aves não podem chupá-los como se fossem palhinhas. Em vez disso, os cientistas acreditavam que os tubos são estreitos o suficiente para absorver passivamente líquido para dentro de si mesmos. Esse processo é chamado de ação capilar. É por isso que a água se embebe em uma toalha de papel, por que as lágrimas saem de seus olhos, e a tinta corre para os bicos das canetas-tinteiro.

Esta explicação, proposta pela primeira vez em 1833, foi tratada como fato por mais de um século. Mas não fazia sentido para Rubega quando ela ouviu falar disso como uma estudante de pós-graduação nos anos 80. A ação capilar é um processo lento, ela percebeu, mas um beija-flor que bebe pode transformar sua língua em uma flor até 18 vezes por segundo. A ação capilar também é auxiliada pela gravidade, por isso os pássaros devem achar mais fácil beber das flores que apontam para baixo – e não o fazem. E a acção capilar é ainda mais lenta para líquidos mais espessos, por isso os beija-flores devem evitar o néctar super-doce que é demasiado xaroposo – e não o fazem.

“Eu estava nesta posição muito estranha”, diz Rubega. “Eu era apenas um estudante graduado e todas essas pessoas realmente conhecidas tinham feito todas essas contas. Como eles poderiam estar errados?”

P>Even enquanto ela voltava sua atenção para outros pássaros, o dilema do beija-flor continuava a roer-lhe. E décadas depois, como professora na Universidade de Connecticut, ela contratou um estudante chamado Alejandro Rico-Guevara que a ajudaria a resolver o mistério.

Nascido na Colômbia, Rico-Guevara lembra-se de ter visto um beija-flor eremita numa fatídica viagem de campo na Amazônia. Na selva, a maioria dos animais é mais ouvida do que vista, mas o ermitão voou e pairou em frente ao seu rosto. “Esteve lá apenas por um segundo mas era claro que tinha uma personalidade completamente diferente das outras aves da floresta.” Ele apaixonou-se, e começou a estudar os pássaros. E quando leu os papéis de acção capilar, sentiu o mesmo pang de descrença que Rubega sentiu. “Decidimos ir atrás dele”, diz Rubega. “É acção capilar? E se não for, o que está a acontecer? Só queríamos saber.”

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Rico-Guevara flores artificiais feitas à mão com lados planos de vidro, para que ele pudesse filmar as línguas cintilantes dos pássaros com câmaras de alta velocidade. Levou meses para construir as flores falsas, para aperfeiçoar a iluminação, e para treinar os pássaros a visitar estes estranhos objectos. Mas eventualmente, ele conseguiu o que queria: imagens perfeitamente focadas de uma língua de beija-flor, mergulhando em néctar. A 1.200 imagens por segundo, “você não pode ver o que está acontecendo até que você verifique imagem por imagem”, diz ele. Mas naquele momento, “eu sabia que no meu cartão de cinema estava a resposta”. Foi uma sensação incrível. Eu tinha algo que podia potencialmente mudar o que sabíamos, entre os meus dedos”

Aqui está o que eles viram quando verificaram as filmagens.

Como o pássaro põe a língua para fora, ele usa o bico para comprimir os dois tubos na ponta, espremendo-os bem. Eles ficam momentaneamente comprimidos porque o néctar residual dentro deles os cola no lugar. Mas quando a língua atinge o néctar, o líquido à sua volta cobre o que já está lá dentro. Os tubos voltam à sua forma original e o néctar corre para dentro deles.

Os dois tubos também se separam um do outro, dando à língua uma aparência bifurcada, semelhante a uma cobra. E eles se desenrolam, expondo uma fileira de abas ao longo de suas longas bordas. É como se a língua inteira florescesse aberta, como as próprias flores das quais ela bebe.

Quando a ave retrai a língua, todas estas mudanças se invertem. Os tubos voltam a enrolar-se enquanto as suas abas se enrolam para dentro, prendendo o néctar no processo. E como as abas na ponta são mais curtas do que as mais para trás, elas se enrolam em uma forma semelhante a um cone de sorvete; isto sela o néctar dentro. A língua é o que Rubega chama de uma armadilha de néctar. Ela se abre enquanto mergulha, e fecha ao sair, agarrando fisicamente uma boca cheia no processo.

“Isto tem acontecido literalmente debaixo dos nossos narizes durante toda a história da nossa associação com beija-flores e lá estava ela”, diz Rubega. “Nós fomos os primeiros a vê-lo.”

Esta mesma técnica também é como o beija-flor engole. Sempre que estende a língua, pressiona com o bico para baixo, espremendo o néctar preso. E como o espaço dentro do bico é limitado, e a língua avança, não há lugar para o néctar libertado a não ser para trás. Desta forma, a língua age como uma bomba de pistão. Ao puxar para dentro, traz o néctar para dentro do bico. Ao disparar, empurra o mesmo néctar para a garganta. A língua até tem abas na sua base, que se dobram para fora do caminho à medida que avança mas se expandem à medida que se movem para trás, varrendo o néctar ainda mais para trás.

O que realmente surpreende o Rico-Guevara sobre tudo isto é que ele é passivo. A ave não está forçando sua língua a se abrir – isso acontece automaticamente quando a ponta entra no líquido, por causa da tensão superficial variável ao seu redor. Rico-Guevera provou que, ao enfiar a língua de um beija-flor morto no néctar – com suficiente certeza, ele floresceu por si só. Da mesma forma, a língua fecha-se automaticamente. Ela libera o néctar automaticamente. Ele empurra o néctar para trás automaticamente. O beija-flor entra e sai com a língua, e tudo o resto segue.

Em retrospectiva, a surpreendente realidade da língua do beija-flor deveria ter sido totalmente sem surpresas. Quase tudo sobre estes animais é contra-intuitivo. Os beija-flores são a banalidade das respostas fáceis. Eles são onde a intuição vai para morrer.

Considerem as suas origens. Hoje, os beija-flores só são encontrados nas Américas, mas os fósseis sugerem que eles se originaram na Eurásia, separando-se de seus parentes mais próximos – os andorinhões com asas de foice – há 42 milhões de anos. Esses beija-flores ancestrais provavelmente voaram sobre a ponte terrestre que ligava a Rússia e a América do Norte na época. Eles se saíram bem no norte, mas só prosperaram quando chegaram à América do Sul. Em apenas 22 milhões de anos, esses pioneiros do sul diversificaram-se em centenas de espécies, das quais pelo menos 338 ainda estão vivas hoje em dia. E cerca de 40% delas vivem nos Andes.

Como o biólogo evolucionista Jim McGuire me disse uma vez, “os Andes são o pior lugar para ser um beija-flor”. Montanhas altas significam ar rarefeito, o que torna mais difícil pairar, e obter oxigénio suficiente para alimentar um metabolismo que consome gás. E mesmo assim, os pássaros floresceram. O seu sucesso também não mostra sinais de parar. Comparando as taxas em que novas espécies surgiram e antigas espécies se extinguiram, McGuire estimou que o número de beija-flores provavelmente dobrará nos próximos milhões de anos.

À medida que evoluíram, desenvolveram um dos estilos de vôo mais incomuns de qualquer ave – um que está mais próximo dos insetos. As asas das espécies de tamanho médio batem cerca de 80 vezes por segundo, mas provavelmente não da maneira que você pensa. Quando peço às pessoas para imitarem as batidas das asas de um beija-flor, elas normalmente estendem as mãos para o lado e as batem para cima e para baixo o mais rápido que podem. Não é assim que funciona. Tenta isto, em vez disso. Pressiona os cotovelos para os lados. Mantenha os antebraços paralelos ao chão e balance-os para dentro e para fora. Agora, gire os pulsos em forma de oitos enquanto o faz. Parabéns, você parece ridículo, mas também está fazendo uma impressão decente do vôo do beija-flor.

p>Que a batida das asas incomum permite que eles pairam, mas também permite mais manobras acrobáticas. Os beija-flores usam essa agilidade aérea para complementar sua dieta de néctar com insetos, que eles retiram do ar. Embora muitas aves possam fazer isso, elas normalmente têm bicos curtos e grandes aberturas. Os beija-flores, pelo contrário, têm bicos longos e aberturas estreitas. “É como voar com um par de pauzinhos na cara, tentando pegar um grão de arroz em movimento”, diz Rubega.

Mas, mais uma vez, ela mostrou que há mais coisas nessas aves do que se vê. Outro de seus alunos, Gregor Yanega, descobriu que à medida que os pássaros abrem a boca, eles podem dobrar ativamente a metade inferior do bico, dando-lhe uma dobra pronunciada e tirando-o do caminho. Então, os beija-flores batem essencialmente nos insetos com a boca aberta.

Câmeras de alta velocidade novamente revelaram seu truque. “No momento em que Gregor viu pela primeira vez um pássaro voar em frame e abrir o seu bico, ele parou, e disse: Ei, podes olhar para isto?” diz Rubega. Ela entrou e ele tocou as filmagens. Ela pediu-lhe para a reproduzir novamente, e ele tocou. Só mais uma vez, disse ela. Ele tocou novamente.

“Isso é selvagem, e você deve saber que ninguém nunca viu isso antes de você”, ela disse a ele.

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