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John Augustus Roebling

John Roebling nasceu em Mühlhausen, Turíngia (agora parte da Alemanha), em 12 de junho de 1806. Obteve uma excelente educação formal, graduando-se no Royal Polytechnic Institute em Berlim em 1826 com uma licenciatura em engenharia civil. Após 3 anos de trabalho em projetos governamentais de construção de estradas, ele ficou insatisfeito com sua vida e oportunidades na Alemanha. Em 1831 Roebling e seu irmão, Karl, levaram um grupo de emigrantes para os Estados Unidos, onde estabeleceram uma comunidade agrícola no oeste da Pensilvânia.

Não teve sucesso como agricultor, Roebling voltou à engenharia em 1837 e foi empregado pelo estado da Pensilvânia em vários projetos de canais e ferrovias. Ele se interessou pela ferrovia Allegheny Portage que liga as seções leste e oeste do Canal da Pensilvânia, onde ele observou as dificuldades envolvidas no transporte de barcos de canal bifurcado para cima e para baixo dos planos inclinados da ferrovia. Roebling sugeriu o uso de cordas de arame para o transporte no lugar das volumosas e caras cordas de fibra que rapidamente se desfiaram e separaram. Ele tinha lido sobre experiências na Alemanha com cordas feitas de arame torcido, mas não tinha visto nenhuma. Ele fez uma série de experimentos e eventualmente convenceu o Conselho Estadual de Obras Públicas a testar sua idéia; conseqüentemente, em 1841 Roebling fabricou o primeiro cabo de arame na América. Sua pequena fábrica em Saxonburg, Pa., foi equipada com maquinário de seu próprio projeto e fabricação. No final da década de 1840, a fábrica de cabos de arame foi relocalizada em Trenton, N.J., onde Roebling posteriormente fez sua casa.

Em 1844-1845 Roebling construiu sua primeira estrutura utilizando seus cabos de arame. Ele ergueu um aqueduto de madeira através do rio Allegheny. Consistia de sete vãos, cada um com 162 pés de comprimento, todos apoiados por dois cabos de arame de 7 polegadas. Após este feito sem precedentes, Roebling construiu sua primeira ponte suspensa em 1845-1846; era para transportar uma rodovia através do rio Monongahela em Pittsburgh e consistia de oito vãos de 188 pés cada. Embora ele tenha sido antecipado na construção de pontes suspensas de arame por Charles Ellet, Jr., que em 1842 introduziu com sucesso este tipo de projeto, Roebling alcançou maior sucesso e destaque no campo.

Em muitos aspectos o trabalho mais notável de Roebling foi a pioneira ponte suspensa da ferrovia construída nas Cataratas do Niágara entre 1851 e 1855. Esta estrutura foi iniciada em 1847 por Ellet, que se retirou do trabalho em 1849, após a construção de uma ponte pedonal. Roebling construiu a ponte ferroviária, solidificando assim a sua reputação como o maior construtor de pontes suspensas da América. Posteriormente ele construiu pontes sobre o rio Allegheny em Pittsburgh (1860) e o rio Ohio em Cincinnati (1867). As técnicas especiais de construção de Roebling incluíam o enrolamento dos numerosos fios que compunham os cabos. Ele também usou cabos especiais de reforço e escoramento para proteger contra as intempéries e para adicionar rigidez a toda a estrutura.

Quando os planos para uma ponte (a Ponte do Brooklyn) sobre o East River ligando a baixa Manhattan e Brooklyn foram revividos na década de 1860, Roebling foi nomeado engenheiro-chefe do gigantesco projeto. Seus planos para o empreendimento foram aprovados em 1869, e o trabalho estava prestes a começar quando Roebling sofreu o acidente que lhe custou a vida. Em 28 de junho, enquanto ele estava trabalhando no local da ponte, um ferryboat bateu na pilha na qual Roebling estava de pé e esmagou seu pé. Os dedos dos pés feridos foram amputados, mas o tétano se instalou e ele morreu em 22 de julho de 1869. A Ponte do Brooklyn, concluída 14 anos depois sob a supervisão do filho de Roebling, Washington, continua a ser um monumento duradouro para os Roeblings.

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