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Native Americans:Historic:The Illinois:History:Exploration

Arrival of Marquette and Jolliet at the Grand Village of the Kaskaskia, 1673. (painting by Robert A. Thom, 1967)

One can scarcely understand , although it is somewhat like the Algonquin; still I hope, by the Grace of God, to understand and be understood, if God in his goodness lead me to that Country. (Jacques Marquette, 1669)

Jacques Marquette’s opportunity to visit the Illinois finally arose in 1673, when he accompanied Louis Jolliet, a young Canadian fur trader, on an expedition to explore the Mississippi River. Este empreendimento foi ordenado pelo Conde Frontenac, Governador da Nova França, que, como muitos antes dele, procurou uma passagem noroeste através do continente norte-americano para o Oriente.

Esquerda: Mapa de Marquette e da exploração do Rio Mississippi por Jolliet, 1673.
mapa maior

Marquette e Jolliet partiram do Estreito de Mackinac em Maio de 1673, com cinco barqueiros em duas canoas de bétula. Eles remaram pelo Lago Michigan até a Baía Verde, foram transportados entre os rios Fox e Wisconsin, e escorregaram para o largo rio Mississippi. Em sua viagem pelo Mississippi, eles viram belas ilhas, pradarias e florestas habitadas por veados, bisontes, gatos selvagens e perus. O rio em si continha gansos, cisnes, esturjões e peixes “monstruosos”. No entanto, durante oito dias não viram vestígios de pessoas.

Então, em 25 de junho, encontraram pegadas humanas na margem e um caminho que levava através de uma pradaria. Seguindo o caminho, descobriram três aldeias indígenas localizadas perto do rio Des Moines, no que hoje é o nordeste do Missouri. Quatro homens aproximaram-se lentamente de uma das aldeias. Dois carregavam grandes cachimbos fumegantes, chamados calumets, que eram finamente ornamentados e adornados com penas.

I . . . perguntou-lhes quem eram eles. Responderam que eram Ilinois; e, como sinal de paz, ofereceram-nos os seus cachimbos para fumar. (Jacques Marquette, 1674)

Os exploradores fizeram conselho com o “grande capitão” ou chefe do Illinois, onde fumaram o calo do chefe, trocaram presentes, fizeram discursos, e banquetearam-se com porções de milho, peixe e bisonte. A aldeia do chefe consistia de 300 pousadas e era chamada “pe8area” ou “peouarea” (Peoria).

Depois de partirem da aldeia Peoria, Marquette e Jolliet desceram o Mississippi até a foz do rio Arkansas antes de inverterem seu curso e retornarem aos Grandes Lagos através do rio Illinois. Eles souberam de mais duas aldeias de Illinois nesta parte da viagem: uma aldeia de Michigamea que eles ouviram falar, mas não visitaram, no nordeste do Arkansas, e uma aldeia de Kaskaskia que eles visitaram enquanto subiam o rio Illinois no centro-norte de Illinois.

Nós encontramos numa aldeia de Ilinois chamada Kaskasia, que consiste em 74 Cabanas. Eles nos receberam muito bem. (Jacques Marquette, 1674)

As 74 cabines Marquette contadas nesta aldeia, que ficou conhecida como a “Grand Village of the Kaskaskia”, podem ter representado uma população total de cerca de 1.500 pessoas. Antes de deixar a aldeia prometeu voltar e dar instrução religiosa à tribo. Embora sua saúde estivesse falhando na época, Marquette voltou na primavera de 1675. Em antecipação, a aldeia tinha inchado para talvez cinco vezes o seu tamanho original para incluir um número de diferentes tribos de Illinois. Marquette falou a um conselho de mais de 1.500 chefes, anciãos e jovens, que formaram um grande círculo ao seu redor em uma “linda pradaria” adornada com esteiras de juncos e peles de urso.

Marquette morreu logo após estabelecer sua missão na aldeia de Kaskaskia, mas sua morte não pôs fim à ligação francesa com os índios Illinois. Pelo contrário, uma longa sucessão de padres e comerciantes de peles entrou no país de Illinois. Os padres desejavam converter os Illinois ao cristianismo. Os comerciantes queriam construir um império comercial lucrativo baseado em peles de bisão, peles de castor e outros recursos naturais do vasto vale do rio Mississippi. Por exemplo, o Padre Claude Allouez assumiu a missão de Marquette no final da década de 1670. E, em 1679, dois homens – René-Robert Cavelier, Sieur de La Salle, e Henry de Tonty – iniciaram uma ambiciosa campanha de exploração e comércio na região.

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