Meniu Închide

De unde provin virusurile?

Ed Rybicki, virusolog la Universitatea din Cape Town, Africa de Sud, răspunde:

Dezvăluirea originilor virusurilor este dificilă, deoarece acestea nu lasă fosile și din cauza trucurilor pe care le folosesc pentru a face copii ale lor în celulele pe care le-au invadat. Unii viruși au chiar capacitatea de a-și coase propriile gene în cele ale celulelor pe care le infectează, ceea ce înseamnă că studierea strămoșilor lor necesită descâlcirea acesteia din istoria gazdelor lor și a altor organisme. Ceea ce face ca procesul să fie și mai complicat este faptul că virusurile nu infectează doar oamenii; ele pot infecta practic orice organism – de la bacterii la cai; de la alge marine la oameni.

Cu toate acestea, oamenii de știință au reușit să reconstituie unele istorii virale, bazându-se pe faptul că genele multor virusuri – cum ar fi cele care provoacă herpesul și mononuclee – par să împărtășească anumite proprietăți cu genele proprii ale celulelor. Acest lucru ar putea sugera că au început ca bucăți mari de ADN celular și apoi au devenit independente – sau că acești viruși au apărut foarte devreme în evoluție, iar o parte din ADN-ul lor a rămas în genomul celulelor. Faptul că unii viruși care infectează oamenii au caracteristici structurale comune cu virușii care infectează bacteriile ar putea însemna că toți acești viruși au o origine comună, care datează de câteva miliarde de ani. Acest lucru evidențiază o altă problemă cu urmărirea originii virusurilor: majoritatea virusurilor moderne par a fi un mozaic de fragmente care provin din diferite surse – un fel de abordare de tip „amestecă și potrivește” pentru a construi un organism.

Faptul că virusuri precum virusurile mortale Ebola și Marburg, precum și virusurile înrudite la distanță care provoacă rujeola și rabia, se găsesc doar într-un număr limitat de specii sugerează că aceste virusuri sunt relativ noi – la urma urmei, aceste organisme au apărut ceva mai recent în timpul evoluției. Multe dintre aceste virusuri „noi” și-au avut probabil originea în insecte cu multe milioane de ani în urmă și, la un moment dat în evoluție, și-au dezvoltat capacitatea de a infecta alte specii – probabil pe măsură ce insectele interacționau cu ele sau se hrăneau cu ele.

HIV, despre care se crede că a apărut pentru prima dată la om în anii 1930, este un alt tip de virus, cunoscut sub numele de retrovirus. Acești viruși simpli sunt asemănători unor elemente care se găsesc în celulele normale și care au capacitatea de a se copia și de a se insera în tot genomul. Există o serie de viruși care au un mod similar de a se copia pe ei înșiși – un proces care inversează fluxul normal de informații din celule, de unde provine termenul „retro” – iar mașinăria lor centrală de replicare poate fi o punte de legătură între formele de viață originale de pe această planetă și ceea ce cunoaștem astăzi ca viață. De fapt, purtăm printre genele noastre multe retrovirusuri „fosilizate” – rămase de la infectarea unor strămoși îndepărtați – care ne pot ajuta să urmărim evoluția noastră ca specie.

Există apoi virusurile ale căror genomuri sunt atât de mari încât oamenii de știință nu-și pot da seama din ce parte a celulei ar fi provenit. Să luăm, de exemplu, cel mai mare virus descoperit până în prezent, mimivirus: genomul său este de aproximativ 50 de ori mai mare decât cel al HIV și este mai mare decât cel al unor bacterii. Unii dintre cei mai mari viruși cunoscuți infectează organisme simple, cum ar fi amibele și algele marine simple. Acest lucru indică faptul că acestea ar putea avea o origine străveche, posibil ca forme de viață parazite care s-au adaptat apoi la „stilul de viață al virusului”. De fapt, este posibil ca virușii să fie responsabili de episoade semnificative de schimbare evolutivă, în special în tipurile de organisme mai complexe.

La sfârșitul zilei, totuși, în ciuda tuturor trăsăturilor lor comune și a abilităților unice de a-și copia și răspândi genomul, originile celor mai mulți viruși ar putea rămâne pentru totdeauna obscure.

Lasă un răspuns

Adresa ta de email nu va fi publicată. Câmpurile obligatorii sunt marcate cu *