Meny Stäng

Var Napoleon kort?

"Napoleon Crossing the Alps" oil on canvas by Jacques-Louis David, 1800; in the collection of Musee national du chateau de Malmaison.

De Rocker/Alamy

I början av 1800-talet gav Karl IV, Spaniens kung, den framstående konstnären Jacques-Louis David i uppdrag att med en målning uppmärksamma Napoleons framgångsrika kampanj mot Österrike i slaget vid Marengo. Davids färdiga verk, Napoleon Crossing the Alps (1801), föreställer generalen sittande på en ryttande hingst på en klippig klippa. Hans hår och kappa vajar teatraliskt i vinden medan han strängt tittar på betraktaren och gestikulerar mot toppen, uppenbarligen för att kalla på sina trupper. När Napoleon såg det fräcka porträttet blev han smickrad och gav David i uppdrag att måla ytterligare tre likadana porträtt. Napoleon var inte främmande för propaganda. Han visste hur viktigt det var att forma, om inte förstora, sitt rykte, och bland hans ansträngningar fanns att censurera den franska pressen när han var kejsare och att diktera sin livshistoria under sin exil. Ändå fanns det en särskilt irriterande aspekt av hans arv som Napoleon inte kunde kontrollera: ryktet om att han var kortväxt. Ryktet var utbrett under hans livstid och fortsatte århundraden efter hans död. På 2000-talet kanske folk inte kan säga exakt varför Napoleon var så viktig, men de kan oftast säga att han var kort. Tyvärr är den enda sak som alla minns om Napoleon förmodligen inte ens sann!

Napoleon kallades Le Petit Caporal, men smeknamnet, som kan översättas med ”Den lille korpralen”, var inte menat som en återspegling av hans längd. Det var avsett som ett uttryck för tillgivenhet från hans soldater. Faktum är att många samtida franska målningar, inklusive Davids ryttarporträtt, tyder på att generalen inte var kort utan av genomsnittlig storlek. I den målningen verkar han åtminstone stå i proportion till sin häst – men det finns inga andra mänskliga figurer i närheten som betraktaren kan hänvisa till. Davids andra porträtt av Napoleon erbjuder inte heller mycket att jämföra med: i den majestätiska Konsekrationen av kejsar Napoleon och kröningen av kejsarinnan Joséphine den 2 december 1804 (1806-07) utmanar den trappstegsplattform från vilken Napoleon kröner sin hustru varje jämförelse med andra figurer, medan Kejsar Napoleon i hans arbetsrum på Tuilerierna (1812) föreställer motivet som står ensam vid ett skrivbord. Samtida konstnärers verk visar honom på liknande sätt ensam eller sittande. Ett verk av Davids elev Antoine-Jean Gros erbjuder dock en grupp figurer på samma plan som man kan jämföra generalen med. Napoleon Bonaparte besöker de pestsjuka i Jaffa, 11 mars 1799 (1804), beställd av Napoleon, föreställer en episod från hans egyptiska fälttåg där han besökte sina pestsjuka trupper på ett provisoriskt sjukhus. Genom att röra vid ett av offren utmanar Napoleon männen runt omkring honom, som håller näsdukar för sina ansikten. Han framstår inte bara som hjälte utan också som genomsnittlig! Alla män som står nära honom verkar vara ungefär lika långa.

Engelsmännen var dock inte lika generösa: deras konstnärer avbildade Napoleon som liten. Omkring 1803 introducerade den berömde karikatyrtecknaren James Gillray karaktären ”Little Boney”, som liknade en barnslig Napoleon. I ”Maniac ravings-or-Little Boney in a Strong fit” visas Napoleon mitt i ett raseriutbrott, där han vänder på möbler, klagar över den ”brittiska nationen” och ”London Newspapers” och skriker ”Oh Oh Oh Oh”. Hämnd! Hämnd!” Gillray spelade sedan upp ungdomlighet genom litenhet, varvid Napoleon föreställdes iklädd enorma stövlar och, som en källa uttryckte det, ”försökte prata hårt under en enorm bicornehatt som dvärgade hela hans kropp”. Eller kämpade med att dra ett svärd ur en otymplig skida som släpade på marken när han gick”. Snart beskrevs Napoleon bara som kort. I ”The Empress’s wish or Boney Puzzled!!!” skildrade en annan serietecknare, Isaac Cruikshank, en peppig Napoleon som var ungefär hälften så lång som sin fru och sina trupper. En liten Bonaparte blev därmed standard för att representera kejsaren i engelska tidningar.

Och även om det är svårt att säga om och varför britterna uppfann den korta Napoleon-trollen, finns det en viss sanning i Cruikshanks framställning: Napoleon var förmodligen betydligt kortare än sina trupper. Flera källor noterar att hans elitvakter var längre än de flesta fransmän, och därmed fick Napoleon intryck av att vara kortare än vad han egentligen var. Ändå uppskattar tolkningar av Napoleons dödsattest att hans längd när han dog var mellan 1,58 och 1,7 meter (5’2″ och 5’7″). Diskrepansen förklaras ofta av skillnaden mellan 1800-talets franska tum, som var 2,71 cm, och det nuvarande tummåttet, som är 2,54 cm. Källor uppskattar följaktligen att Napoleon troligen var närmare 1,68 eller 1,7 meter än 1,2 meter. Även om detta intervall kan verka kort med 2000-talets mått mätt var det typiskt för 1800-talet, då de flesta fransmän var mellan 1,58 och 1,68 meter långa. Napoleon var alltså genomsnittlig eller längre, oavsett tolkning.

Och även om Napoleons dödsattest tycks antyda att han troligen var längre än den typiske 1800-talsfransmannen, lämnade engelska karikatyrer, hans smeknamn och andra hörsägen ett bestående intryck av att kejsaren var kort. Det var ett intryck som fortsatte in på 2000-talet och som ingen heroisk målning av Jacques-Louis David kunde göra ogjort.

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras. Obligatoriska fält är märkta *