Meny Stäng

Varifrån kom virus?

Ed Rybicki, virolog vid University of Cape Town i Sydafrika, svarar:

Det är svårt att spåra virusens ursprung eftersom de inte lämnar fossil och på grund av de knep som de använder för att göra kopior av sig själva i cellerna de invaderat. Vissa virus har till och med förmågan att sy in sina egna gener i cellerna som de infekterar, vilket innebär att man för att studera deras härstamning måste lösa upp den från deras värdars och andra organismers historia. Det som gör processen ännu mer komplicerad är att virus inte bara infekterar människor, utan kan infektera i princip vilken organism som helst – från bakterier till hästar, tång till människor.

Förfarande har forskarna kunnat pussla ihop en del av virusens historia, baserat på det faktum att generna hos många virus – t.ex. de som orsakar herpes och mono – tycks dela vissa egenskaper med cellernas egna gener. Detta skulle kunna tyda på att de började som stora bitar av cellens DNA och sedan blev självständiga – eller att dessa virus kom mycket tidigt i evolutionen och att en del av deras DNA fastnade i cellernas arvsmassa. Det faktum att vissa virus som infekterar människor delar strukturella egenskaper med virus som infekterar bakterier skulle kunna betyda att alla dessa virus har ett gemensamt ursprung som sträcker sig flera miljarder år tillbaka i tiden. Detta belyser ett annat problem med att spåra virusens ursprung: de flesta moderna virus verkar vara ett lapptäcke av bitar som kommer från olika källor – ett slags ”mix and match”-metod för att bygga en organism.

Det faktum att virus som de dödliga ebolavirusen och Marburgviruset, liksom de avlägset besläktade virus som orsakar mässling och rabies, bara finns i ett begränsat antal arter tyder på att dessa virus är relativt nya – de organismerna kom trots allt ganska nyligen i den evolutionära tiden. Många av dessa ”nya” virus har troligen sitt ursprung i insekter för många miljoner år sedan och utvecklade någon gång under evolutionen förmågan att infektera andra arter – troligen när insekterna interagerade med dem eller åt dem.

HIV, som tros ha dykt upp hos människor för första gången på 1930-talet, är en annan typ av virus, ett så kallat retrovirus. Dessa enkla virus är besläktade med element som finns i normala celler och som har förmågan att kopiera och infoga sig själva i hela genomet. Det finns ett antal virus som har ett liknande sätt att kopiera sig själva – en process som vänder på det normala informationsflödet i celler, varifrån termen ”retro” kommer – och deras centrala maskineri för replikation kan vara en bro från de ursprungliga livsformerna på den här planeten till det vi känner till som liv idag. Faktum är att vi bland våra gener bär på många ”fossiliserade” retrovirus – kvar från infektion av avlägsna förfäder – som kan hjälpa oss att spåra vår utveckling som art.

Då finns det virus vars genom är så stora att forskarna inte riktigt kan räkna ut vilken del av cellen de skulle ha kommit från. Ta till exempel det största virus som hittills har upptäckts, mimivirus: dess genom är cirka 50 gånger större än HIV:s och är större än vissa bakteriers. Några av de största kända virusen infekterar enkla organismer som amöbor och enkla havsalger. Detta tyder på att de kan ha ett gammalt ursprung, möjligen som parasitära livsformer som sedan anpassade sig till ”viruslivsstilen”. Faktum är att virus kan vara ansvariga för betydande episoder av evolutionär förändring, särskilt i mer komplexa typer av organismer.

I slutändan kan dock de flesta virusens ursprung förbli för evigt oklart, trots alla deras gemensamma egenskaper och unika förmågor att kopiera och sprida sina genom,

.

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras. Obligatoriska fält är märkta *